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Guerre biologique avec les insectes?


Un pas vers la guerre biologique avec les insectes?

Un programme de recherche de l'agence de recherche du ministère de la Défense pourrait facilement être utilisé à mauvais escient pour développer des armes biologiques. Les chercheurs attirent l'attention sur l'explosivité.

Loi de modification du génome (Crispr)

Alors que les effets terrifiants des armes chimiques dus aux conflits armés actuels sont présents aux yeux du public, les armes biologiques et leurs effets ont largement disparu des yeux du public. Un programme de recherche de l'agence de recherche du ministère de la Défense fait maintenant craindre que la recherche sur la guerre biologique ne soit utilisée à mauvais escient. Dans le projet intitulé Insect Allies («Allied / Allied Insects»), les insectes sont destinés à servir de moyen de transport aux virus végétaux et à les transmettre aux cultures agricoles.

Les virus peuvent modifier le génome des plantes affectées au moyen de ce que l'on appelle l'édition du génome. De cette manière, des plantes telles que le maïs ou les tomates qui poussent déjà dans les champs peuvent être génétiquement modifiées rapidement et à grande échelle. Des scientifiques de l'Institut Max Planck pour la biologie évolutive de Plön et des universités de Fribourg et Montpellier soulignent dans la revue scientifique Science qu'un tel système peut être manipulé relativement facilement et utilisé comme une arme biologique.

L'édition du génome ouvre des opportunités sans précédent pour changer la composition génétique des cultures. Les plantes peuvent devenir plus productives ou moins sensibles aux ravageurs et à la sécheresse, par exemple. De telles interventions dans le génome n'ont jusqu'à présent été possibles qu'en laboratoire - si les plantes poussent sur le terrain, il est trop tard pour cela. En cas de sécheresse imprévue ou d'infestation de ravageurs, les agriculteurs devront attendre de nouvelles semences pour la prochaine saison de récolte.

Fin 2016, la DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency) - un département du département américain de la Défense qui finance des projets de recherche pour le ministère - a lancé un programme de recherche de quatre ans. Il finance des projets totalisant 27 millions de dollars dans le but de libérer des virus génétiquement modifiés qui peuvent changer la composition génétique des cultures à l'extérieur. Mi-2017, le premier des trois consortiums de plusieurs instituts de recherche américains a annoncé sa participation au programme DARPA. Comme il ressort des communiqués de presse des institutions sélectionnées pour le programme, les scientifiques impliqués cherchent à savoir s'ils peuvent transmettre les virus au maïs et aux tomates en utilisant des sauterelles, des pucerons et des aleurodes, qui sont des poux des plantes. À la fin du programme, la technologie devrait être utilisable à grande échelle dans les serres.

Absence de débat public

Dans des déclarations publiques, la DARPA souligne que les conclusions du programme Insect Allies devraient être utilisées principalement dans l'agriculture, par exemple pour protéger les cultures de la sécheresse, du gel, des inondations, des pesticides ou des maladies. Cependant, les procédures d'approbation des organismes génétiquement modifiés dans de nombreux pays pour l'utilisation d'une telle technologie devraient être complètement modifiées. Les agriculteurs, les producteurs de semences et, enfin et surtout, le public seraient également massivement affectés par l'utilisation de ces procédés. «Malgré des communiqués de presse isolés de la DARPA et des consortiums impliqués dans le programme, il n'y a eu pratiquement aucun débat public sur la signification et les conséquences possibles de cette technologie. Le programme est en grande partie inconnu, même parmi les experts », explique Guy Reeves de l'Institut Max Planck pour la biologie évolutive de Plön.

Cependant, selon les scientifiques de Plön, Fribourg et Montpellier, un large débat social, scientifique et juridique serait nécessaire de toute urgence. À votre avis, il n'y a aucune raison plausible d'utiliser des insectes pour répandre du matériel génétique. Les chercheurs sont particulièrement critiques quant à l'utilisation d'insectes pour diffuser du matériel génétique, car les connaissances du programme Insect Allies peuvent être modifiées relativement facilement et donc adaptées à la guerre biologique. «Par exemple, les gènes pourraient être rendus inopérants - ce qui est généralement plus facile que de les optimiser. Le procédé n'a même pas besoin d'être développé davantage, il suffit de le simplifier pour qu'il puisse être utilisé comme une arme », explique Reeves. Compte tenu de ces objections, le programme DARPA peut soulever des soupçons selon lequel il n'est pas destiné à des fins pacifiques comme l'exige la Convention sur les armes B. Cela pourrait à son tour amener d'autres pays à développer leurs propres armes dans ce domaine.

Convention sur les armes biologiques

Pour une évaluation juridique internationale, il est essentiel de savoir si un programme de recherche biologique sert uniquement des fins pacifiques. La Convention sur l'interdiction des armes biologiques interdit à plus de 180 États contractants de développer, produire ou acquérir des agents et des toxines d'espèces et en quantités «qui ne sont pas justifiées par des buts préventifs, protecteurs ou autres buts pacifiques». La Convention interdit également la mise au point ou la fabrication «d'armes, d'équipements ou de ressources conçus pour utiliser ces agents ou toxines à des fins hostiles ou dans un conflit armé». Les auteurs soutiennent que les insectes utilisés pour transmettre les virus sont des ressources interdites au sens de la convention.

«En raison de cette interdiction de grande portée, la recherche biologique préoccupante nécessite généralement une justification plausible à des fins pacifiques. Le programme Insect Allies pourrait violer la Convention sur les armes biologiques si les objectifs fixés par la DARPA ne sont pas plausibles. Cela est d'autant plus vrai qu'il s'agit d'une technologie qui peut facilement être utilisée pour la guerre biologique », explique Silja Vöneky, juriste à l'Université de Fribourg. (sb, hr)

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